Op woensdag 20 december werd het Flanders Food Faculty plechtig geopend, met speciaal ontworpen trainingskeukens die de wedstrijdrealiteit tot in details  moet simuleren. “Zelfs het gejoel van het publiek tijdens de wereldfinale in Lyon kunnen we nabootsen.”

Wat het Belgian Football Center in Tubize is voor de Rode Duivels, dat is het Flanders Food Faculty Trainingscentrum in Harelbeke voor het National Culinary Team: de thuishaven en trainingscentrum waar de ‘nationale ploegen’ samenkomen om zich als team voor te bereiden op belangrijke wedstrijden.

Het National Culinary Team is het paradepaardje van de Flanders Food Faculty – het prestigieuze project van minister Ben WEYTS om de Vlaamse eet-, drink- en tafelcultuur in het buitenland te versterken. Het uitgangspunt: de Vlaamse gastronomie is wereldtop, met méér sterren dan welke regio ook ter wereld, alleen wéét de wereld dat niet.

Goede prestaties, en als het even kan medailles, in de meest prestigieuze gastronomische competities moeten de aandacht van de wereld op de Vlaamse gastronomie vestigen en zo een hefboom vormen om onze regio toeristisch te promoten.

MEDAILLES GEZOCHT

Concreet bestaat het National Culinary Team uit twee afzonderlijke teams: het Young Chefs Team en het Bocuse d’Or Team Belgium. Dat laatste bestaat natuurlijk al langer. Meer zelfs: België staat op de derde plaats wat betreft het aantal podiumplaatsen, alleen is het al geleden van de jaren 90 dat Roland DEBUYST en voor hem  Ambiance-medewerker Guy VAN CAUTEREN en Ferdy DEBECKER, nog eens een medaille mee naar huis mochten nemen.

Sindsdien heeft Debecker, die al die jaren een voortrekkersrol is blijven spelen in de organisatie van het Belgische Bocuse-team, de budgetten in de andere landen zien stijgen, zodat het steeds moeilijker werd om competitief te blijven. Voortaan staat hij er niet meer alleen voor, dankzij de oprichting van de Flanders Food Faculty.

Het andere team, het Young Chefs Team, is wel volledig nieuw. Het gaat om een 8-koppige selectie van jonge chefs die worden klaargestoomd voor de Young Chefs Culinary World Cup in Luxemburg. Beide teams worden gecoacht door Jo NELISSSEN, de Roberto Martinez van de Belgische gastronomie, zeg maar.

Naast een bondscoach heeft een nationale ploeg ook een bondsvoorzitter nodig. Wie dat tegenwoordig in het voetbal is, weten we niet (en misschien is dat maar goed ook…) maar in de gastronomie is dat niemand minder dan Peter GOOSSENS.

NAGEBOOTSTE HEKSENKETEL

Sinds vandaag, woensdag 20 december, hebben onze ‘nationale ploegen’ nu ook een eigen trainingscentrum waar ze zich als team kunnen voorbereiden op de wedstrijden, meer bepaald in Harelbeke, vlakbij de site van horecakeukenbouwer Maes Inox. Dat laatste is uiteraard geen toeval: Maes Inox heeft, als een van de belangrijkste partners van de Flanders Food Faculty, de keukens ontworpen en gebouwd.

Het zijn twee afzonderlijke keukens geworden en elk moet de wedstrijdomstandigheden zo precies mogelijk nabootsen. De box waarin chef Lode DE ROOVER en commis Piet VAN DE CASTEELE zich moeten voorbereiden op de Bocuse d’Or is dan ook een exacte replica van de keuken waarin ze tijdens de halve finale in Turijn en de finale in Lyon aan de slag moeten.

Eén ding konden de keukenbouwers echter níét in hun ontwerp integreren: “Wie ooit een wereldfinale in Lyon heeft meegemaakt, weet wat voor een heksenketel het daar is”, zegt chef De Roover.

“Een joelend publiek met toeters en trommels, presentatoren die proberen boven het lawaai uit te komen… Het is niet eenvoudig om in al dat lawaai geconcentreerd te blijven. Daarom heb ik in onze trainingsbox geluidsapparatuur laten installeren waarop we continu de audio-opnames van vorige finale afspelen, op hetzelfde geluidsvolume. Op die manier worden we ook dáár gewoon aan, zodat we, eens we daar staan, dat lawaai bij manier van spreken niet meer horen.”

DOORGEEFTAFEL VAN 7 METER

De benepen plaats deert De Roover en zijn commis niet: “Dat is voor iedereen hetzelfde”, zegt  Van de Casteele.

Maar toch… dan is de keuken van het Young Chef Team een stuk groter, met een doorgeeftafel van liefst 7 meter lang en een ruim centraal kookeiland met vier posts.

“De Young Chefs Culinary World Cup is een heel ander soort wedstrijd”, legt bondscoach Jo Nelissen uit. “Iets minder bekend bij ons, maar niettemin erg prestigieus met zomaar even 55 deelnemende landen. Het grote verschil is dat de jonge chefs niet voor 14, maar voor 70 mensen moeten koken. En ze lopen hier ook met acht mensen.”

Voorlopig zijn het er trouwens nog zestien – leerlingen geselecteerd door de Vlaamse hotelscholen. In januari zal een definitieve selectie doorgevoerd worden .

(Van links naar rechts: teammanager Hilaire Spreuwers, Herman Maes van Maes Inox en die man met het blauwe jasje kent u vast en zeker.)

(Bondscoach Jo Nelissen aan het kookeiland van het Young Chefs Team.)

Voor Lode De Roover en zijn commis is de plaats aan de pas wat benepen in vergelijking met de enorme doorgeeftafel van het Young Chefs Team. Piet Van de Casteele ligt er niet wakker van: “Dat is voor ieder Bocuse-team hetzelfde.”