Enkele maanden nadat Leffe met z’n Caractère uitdrukkelijk op zoek ging naar de raakpunten met (scotch) whisky, komt de Duvel Barrel Aged op de markt. In beide bieren speelt whisk(e)y een hoofdrol, maar aanpak en resultaat zijn totaal verschillend.

Het verhaal van de Duvel Barrel Aged begon drie jaar geleden, toen de brouwerij een dertigtal bourbonvaten kocht om er bij wijze van experiment de bieren uit de groep in te laten rijpen. Eigenlijk gaat het om méér dan rijpen alleen: een ‘leeg’ bourbonvat bevat nog steeds zo’n 4 à 5 liter van de oorspronkelijke inhoud – bourbon dus. Reken daar nog bij dat de poreuze wanden van zo’n (geblakerd) eikenhouten vat zelf ook nog een tiental liter hebben geabsorbeerd en je krijgt een interactie tussen het bier en pakweg een 15-tal liter bourbon.

Het experiment was niet voor élk bier uit de groep een succes. Voor sommige – De Koninck, Witte Hoegaerden – werkte het totaal niet. Van de bieren waarbij het huwelijk wél een succes was, stak de Duvel er toch bovenuit. Brouwer Dimitri Staelens was niet verbaasd: “Duvel is een heel zuiver bier, dat de smaken mooi opneemt.”

Na het afsluiten van deze experimentele fase kocht de brouwerij 100 bourbonvaten, afkomstig van twee Kentucky-distilleerderijen: Four Roses en Buffalo Trace. Een rijping van zes maanden lijkt op het eerste gezicht niet zo héél lang, maar analytische tests in een laboratorium zowel als wekelijkse smaak- en geurtests wezen uit dat het ruim voldoende was.

Het experiment doet een beetje denken aan wat Leffe enkele weken geleden realiseerde met z’n Caractère: ook daarin wilde men de natuurlijke smaken van bier combineren met de aroma’s van whisky. Toch zijn er belangrijke verschillen, zowel in aanpak als in resultaat.

Om te beginnen is er het evidente verschil tussen bourbon en de scotch whisky die Leffe gebruikt – twee spirits met een totaal verschillend smakenpallet.

Daarnaast heeft Duvel z’n bier laten rijpen in bourbonvaten, terwijl Leffe eerst eikenhouten snippers in whisky heeft laten drenken, om er dan het bier mee te infuseren. Een ander groot verschil in aanpak: bij Duvel gaat het om échte houtrijping en bovendien is er bij de Barrel Aged direct contact tussen bier en de ongeveer 15 liter residu in het bourbonvat. Leffe heeft juist elk direct contact tussen whisky en bier vermeden door de in scotch geweekte houtsnippers eerst te laten drogen alvorens ze in het bier te laten infuseren.

Maar het grootste verschil zit toch in wat de rijping uiteindelijk met het bier doet. Vreemd genoeg vonden wij dat de Caractère van Leffe, ook al was er geen direct contact tussen whisky en bier, dichter bij whisky aanleunt dan de Duvel Barrel Aged bij bourbon.

In het geval van Leffe was dat wellicht bewust: er werd een speciaal glas voor ontwikkeld in de vorm van een whiskyglas – breed onderaan en smaller aan de opening. Daar komt bij dat het schuim op de Caractère zeer snel verdwijnt, zodat wij na enkele minuten echt het gevoel hebt dat we van een whisky zaten te nippen.

Bij de Duvel Barrel Aged hadden wij meer dan bij de Caractère het gevoel bier te drinken, eerder dan een afgeleid whiskyproduct. Nochtans heeft het (rechtstreekse) contact met de bourbon een enorme invloed op de Duvel: het zoete van de bourbon compenseert de natuurlijke bitterheid van de Duvel, waardoor je een heel nieuwe balans in het bier krijgt. Ook de duidelijke vanilletoetsen in de neus en de karameltoetsen in de mond zijn een duidelijke verwijzing naar de bourbon. Maar het blijft zowel in smaak als wat betreft de beleving in de eerste plaats een bier.

Het verschil zit ‘m daarom misschien nog vooral in de manier waarop je het bier drinkt. Voorzichtig nippend van de Caractère, terwijl de Duvel Barrel Aged verrassend vlot wegdrinkt. ‘Verrassend’ omdat de Duvel door het rechtstreekse contact met het bourbonresidu ruim 2% steeg in alcoholwaarde: met 11,5% ABV is de Barrel Aged zwaarder dan de Caractère (9%) is. Je bent dus gewaarschuwd.

Prijs: €24,99 voor 75 cl. Duvel Barrel Aged is vanaf vandaag te koop bij Carrefour en Delhaize, in de shop aan de brouwerij in Breendonk en op de webshop. Beperkte oplage van 24.000 flessen.