Jenever heeft een beetje een oubollig imago. Onterecht, want deze spirit behoort net zo goed als bier tot ons Belgisch erfgoed. Michael Vrijmoed heeft samen met zijn sommelier Benjamin De Buck en meester-distilleerder Bas Van Ostaden van The Bassets Crafts Distillery een jenever ontwikkeld die ambachtelijke tradities koppelt aan een moderne twist.

Dat Vrijmoed en Van Ostaden elkaar zouden vinden in de creatie van een nieuwe jenever lijkt toevallig, maar eigenlijk stond het in de sterren geschreven. Vrijmoed stamt immers uit een roemrijk (Schiedams) geslacht van jeneverstokers, terwijl Van Ostaden op het moment dat hij door de topchef werd aangesproken om samen een gin te maken, in alle stilte ook aan een jenever werkte.

“De opstart van het restaurant was een grote stap voor mij, maar tegelijk droomde ik ervan om een verloren gegane familietraditie weer nieuw leven in te blazen”, bekent Vrijmoed.

Die familietraditie gaat terug tot 1776, toen Johannes Vrijmoed in Schiedam een jeneverstokerij oprichtte. Vanaf 1850 werd de familienaam ‘Vrijmoed’ daaraan verbonden. De stokerij ging over van vader op oudste zoon, waarbij elke oudste zoon ‘Johannes’ of ‘Jan’ heette, weet Jean-Yves Vrijmoed, de vader van de chef.

“Daar kwam een eind aan toen op een bepaald moment in de familiegeschiedenis zo’n ‘Johannes’ geen heil meer zag in het distilleren”, aldus Jean-Yves “en de distilleerderij in handen kwam van een jongere zoon, Harry, die de stokerij op zijn beurt overliet aan z’n zoon Ferd. Maar toen die de fakkel wilde overgeven, bleek geen van zijn zonen – hij had er nochtans zeven – geïnteresseerd. Ferd, mijn oom, sprak mijn vader aan om te zien of de distilleerderij toch nog in de familie kon blijven, maar onze familie was ondertussen in een andere sector actief. En zo kwam er na ongeveer 200 jaar een einde aan de familietraditie.”

Jean-Yves heeft zelf nooit iets met distilleren gehad, en ook bij zoon Michael waren er absoluut geen voortekenen dat die de familietraditie nieuw leven zou inblazen. Tot hij samen met zijn sommelier Benjamin De Buck en Bas Van Ostaden plannen begon te maken.

Van Ostaden en zijn echtgenote, voormalig Ambiance-medewerkster Hildegard Overmeire, waren tot dan vooral bezig geweest met bier. Eerst als brouwer van het streekbier Urthel, later met een microbrouwerij waarin ze aanvankelijk brouwden voor gebruik in het eigen restaurant in Knesselare. Bas zag kans om een oude droom waar te maken en investeerde in een stookinstallatie. Ook die werd aanvankelijk enkel gebruikt voor het restaurant, maar steeds meer collega-restaurateurs klopten bij  The Bassets Crafts Distillery aan om een eigen gin of wat dan ook te creëren.

Zo kwamen ook Michael Vrijmoed en Benjamin De Buck aankloppen bij Van Ostaden. Ze waren het er snel over eens dat het een artisanale gin moest worden, maar dan met een moderne, eigentijdse twist: Old School/New style, zo formuleert Vrijmoed het.

“Ik geloof niet in gins met veertig kruiden”, zegt Van Ostaden. “Een gin – en dat geldt evengoed voor jenever – is op z’n mooist als je met een beperkt aantal kruiden toch een mooie balans kunt bereiken.” Uiteindelijk werd gekozen voor een recept met 10% moutwijn en met – naast jeneverbes – munt, korianderzaad, gember en sinaasappelschil als belangrijkste aromamakers.

De vraag of de markt zit te wachten op ‘nog maar eens een gin’, wuift hij weg. “Ja, het klopt, er zijn al veel gins op de markt. Net zoals er ook al ontelbaar veel muziek is geschreven en uitgebracht. Maar dat neemt niet weg dat als er volgende week een nieuw album uitkomt met mooie muziek, ik dat album toch maar mooi ga kopen. Voor een goed product is er altijd een markt.”

Bij de talloze gesprekken die Vrijmoed en Van Ostaden voerden om hun gin vorm te geven, kwam zijdelings jenever ter sprake. Michael vroeg Bas of die nog met iets anders bezig was. Ja, dus: Van Ostaden dacht al een tijd over de creatie van een jenever. De puzzelstukjes vielen mooi samen.

“Jenever worstelt met een oubollig imago, terwijl het eigenlijk deel uitmaakt van ons cultureel erfgoed”, zegt Van Ostaden. “Net zoals bier. Maar op ons bier zijn we – overigens volledig terecht – heel trots, terwijl we jenever al te vaak over het hoofd zien.”

Ook voor de jenever gingen Vrijmoed, De Buck en Van Ostaden op zoek naar een artisanale old school basis met een moderne twist. Het ambachtelijke zit ‘m onder andere in het Vlaams karakter, een gul gebruik van moutwijn, het gebruik van een alambiek en kleinschalig geteelde biologische en handgeplukte kruiden. De ‘twist’ zit ‘m in het gebruik van voor jenever niet zo voor de hand liggende botanicals als kefir en citroengras, naast de vaste kruiden als jeneverbes, steranijs, korianderzaad, engelenwortel, gember en gentiaan.

 

Zowel de gin als de jenever zijn te bestellen via de webshop van restaurant Vrijmoed. Klik hier om online te bestellen.