De foto waarin ze, gedrapeerd in de Belgische driekleur, uit haar dak ging op de wereldfinale van de Bocuse d’Or in Lyon, is de wereld rondgegaan. Vandaag duikt Michelle Boone opnieuw op in het National Culinary Team. “Ze trekt het niveau mee omhoog, maar zal zich moeten bewijzen zoals alle anderen.”

Michelle BOONE, ex-studente van hotelschool Spermalie, mocht als winnares van de Belgische Bocuse d’Or Commis Challenge mee naar de halve finale en de wereldfinale van de vorige editie van de Bocuse d’Or.

Als ‘tweede paar handen’ van chef Peter AESAERT had ze haar aandeel in de prachtige 8-ste plaats van Team Belgium. Na de stress van acht uur geconcentreerd werken liet ze zich tijdens de proclamatie volledig gaan: de foto waarin ze, gehuld in Belgische driekleur, volledig uit haar dak ging, is de wereld rondgegaan.

Vandaag is ze een van de zestien jonge chefs die strijdt om een plaatsje in de definitieve selectie van acht voor het Young Chefs Team, dat ons land zal vertegenwoordigen tijdens de Young Chefs Culinary World Cup in Luxemburg.

“Tja, dat was de adrenaline die een uitweg zocht, hé”, lacht ze als we haar herinneren aan dat moment. “Ik denk nog vaak terug aan de Bocuse d’Or. Ik heb veel mensen leren kennen, maar ik heb er ook veel bijgeleerd: geconcentreerd en snel werken en acht uur lang de focus behouden.”

Ondertussen is ze al anderhalf jaar afgestudeerd en werkt ze, samen met haar vriend, in het restaurant dat ze samenmet haar ouders runt, Bistro Belle in Izegem. “Dat is zeker geen gastronomisch restaurant, maar het gebeurt wel eens dat voor een bepaalde gelegenheid een menu of hapjes moeten gemaakt worden met een hoger gastronomisch niveau, en dan ontfermen mijn vriend en ik ons daarover.”

Van alle kandidaten voor het Young Chefs Team heeft zij met voorsprong de meeste ervaring. Voor ze aan haar Bocuse-avontuur begon, had ze immers in 2015 al een wedstrijd van de Jeunes Restauratiers gewonnen, waar ze overigens ook al gecoacht werd door bondscoach Jo NELISSEN.

“Koken in een restaurant of voor een wedstrijd zijn twee totaal andere dingen”, zegt ze. “In een restaurant ben je tegelijk met verschillende gerechten bezig, die alle een andere focus en voorbereiding vragen, terwijl je in een wedstrijd maar met één ding bezig bent. Maar daar ligt de lat dan ook zoveel hoger. Je moet ook met de stress om kunnen. Werken met een camera op je handen gericht: dat moet je leren, hoor.”

Hoe ze haar rol ziet in de groep van zestien jonge koks, waarvan er uiteindelijk nog acht zullen moeten wegvallen? “Ik heb al gemerkt dat ik spontaan een beetje het initiatief neem. Misschien zelfs een leidersrol in de groep. Maar de sfeer is prima: veel van de andere kandidaten ken ik vanop school en uiteindelijk ben ik een kandidaat als andere, die even veel kans heeft om de selectie te halen.”

Ook de bondscoach is het al opgevallen dat Michelle Boone een leidersrol op zich heeft opgenomen. “Ze heeft bakken ervaring, véél meer dan de meeste anderen, maar het is mooi om te zien hoe ze daarmee omgaat”, zegt Nelissen. “Ze trekt de anderen met zich mee, ze vervult een beetje een voorbeeldfunctie. Ze is ook wat ouder dan de meesten, hier. Veel van de andere kandidaten kijken naar haar op, maar dat neemt niet weg dat Michelle een kandidate is als alle andere en dat zij zich net zo goed zal moeten bewijzen in de komende selectieproeven.”

Het laatste woord is voor Michelle zelf: of ze zichzelf over enkele jaren opnieuw in de Bocuse-box ziet, maar dan als chef? “Oei, dat weet ik niet… Daar ben ik totaal niet mee bezig. Waar ik wél van droom, is van mijn eigen restaurantje, samen met mijn vriend: een verzorgde bistro, met mooie gerechtjes op niveau.”